將人類由渾沌帶往科學時代 - 現代科學之父—牛頓
在17世紀,有位科學家坐在蘋果樹下休息,被一個掉下來的蘋果擊中頭部,激發他聯想到一個影響深遠的科學理論--萬有引力定律。這個故事相信大家已經耳熟能詳,今次的主角就是那位中「頭」獎的科學家---牛頓(Isaac Newton,1642-1727)。牛頓是西方科學歷史中最有影響力的人物,在往後三百多年,他在科學界的地位也未曾褪色,被尊敬為「現代科學之父」。

蘋果真的掉下來?

許多書上都說,牛頓被掉下來的蘋果打中,引發他發現「萬有引力」,這個故事恐怕只是一個傳說,未必是真的,不過在他住的房子西邊的庭院中間,確實種了一棵蘋果樹。英國人是非常執著於這個蘋果的故事,甚至將那棵樹指給好奇的遊客看。如果你到英國去,千萬不要和老外爭辯這件事的真確性,畢竟這個故事見證了人類的科學發展,亦為萬有引力的發現添上更多傳奇色彩。

愛好思索的小伙子

1642年12月25日清晨,牛頓出生於英國倫敦北方兩百公里林肯郡(Lincolnshire)的農村烏爾索普(Woolsthorpe)。他出生前兩個月,父親已去世,在他3歲時,母親亦改嫁。此後,他交由舅舅和外祖母撫養。由於早產,牛頓從小就體弱多病,沒有人寄望他能順利長大,但是他卻存活下來。童年時代的牛頓,在學校的成績並不優秀,並沒有展現出石破天驚的天份。他性格孤僻,但愛好思索,善於製作風車、燈籠、風箏和日晷等模型。他的超人才智據說是被一個野蠻的同學打了一拳而喚醒的!牛頓打贏了這場架,但那同學在功課上卻遠比牛頓好。於是牛頓便決心發奮,誓要在功課上超越他。15歲時因繼父去世,正在讀中學的牛頓輟學,回家幫助母親經營農場。但是他對農務毫無興趣,卻熱衷於設計各種機械和研究數學。舅舅後來寫了一封信給他媽媽,勸她讓牛頓繼續上學。1660年秋天,牛頓回到中學繼續學業。第二年,他以優秀的成績,以減費生的資格考進了劍橋大學的三一學院(Trinity Collage)。

巧遇伯樂

牛頓在劍橋大學遇上當時「歐洲最優秀的學者」巴羅(Isaac Barrow ,1630-1677)。巴羅以研究數學、天文學和希臘文著稱於世。他發現牛頓是可造之才,便毫無保留地把自己的專長教給牛頓。1665年,牛頓大學畢業,獲得學士學位,留在劍橋當研究生,1668年更獲得碩士學位。次年,巴羅教授為了讓牛頓這匹千里馬盡早馳騁在科學大道之上,便以年邁為由,退位讓賢,辭去數學教授的職務,竭力推薦年僅27歲的牛頓繼任自己的職務 ...
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